Podstawową dolegliwością w kamicy nerkowej są bóle. Charakter, umiejscowienie, nasilenie i czas trwania bólów są bardzo zmienne tak u poszczególnego chorego, jak i u różnych chorych. Piasek nerkowy, a także duże kamienie wypełniające całą miedniczkę mogą nie przysparzać bólófw lub powodować tylko tępe, ćmiące pobolewania w okolicy lędźwiowej, nasilające się niekiedy po wstrząsach ciała lub po wysiłku fizycznym. Wtedy, w czasach współczesnych nierzadko po jeździe samochodem lub motocyklem albo z innych nie zawsze znanych przyczyn, dochodzi do napadu kolki nerkowej — wyrazu zaklinowania się kamienia w ujściu miedniczkowo-moczowodowym lub w moczowodzie, skurczów mięśniówki gładkiej górnych dróg moczowych, rozciągania ich ścian i torebki nerkowej. Bóle pojawiają się lub nasilają nagle, nieraz podczas snu, rzadziej narastają stopniowo; bywają bardzo silne, gwałtowne, nie do zniesienia.

Umiejscawiają się najpierw w okolicy dotkniętej nerki i górnego odcinka moczowodu, a następnie mogą rozprzestrzeniać się w górę i w dół, także do brzucha. Charakterystyczne jest promieniowanie bólu do krocza, narządów rodnych, okolicy łonowej, pachwiny lub uda, a także do kości krzyżowej, wyjątkowo do łopatki, barku lub szyi, a nawet ku drugiej nerce. W miarę przemieszczania się kamienia wzdłuż moczowodu największe nasilenie bólu przesuwa się do odpowiedniej strony brzucha. Ból bywa kurczowy, przepuszczający, poszczególne jego nasilenia powracają co kilka lub kilkanaście minut.